On Writing: A Memoir of the Craft by Stephen King.

Stephen King On Writing

The book is part memoir and part practical advice to writers. 

The following points are my takeaways from this book on the latter.

  1. The book is an attempt to show how one writer was formed. Not how one writer was made. Stephen doesn’t believe writers can be made, either by circumstances or by self-will. 
    The equipment comes with the original package. Yet it is by no means unusual equipment; large numbers of people have at least some talent as writers and storytellers, and that those talents can be strengthened and sharpened. 

  2. Imitation proceeded creation. As a young kid, Stephen would copy entire comic books word for word. At some point, he began to write his own stories. 
  3. Feedback. When creating his own stories at a young age, he would pass them on to his mother and get feedback from her.
  4.  If you are an aspiring writer, get rid of your television.
  5. Where do ideas come from? There’s no Idea Dump, no Story Central; good story ideas seem to come quite literally from nowhere, sailing at you right out of the empty sky: two previously unrelated ideas come together and make something new under the sun. 
    Your job isn’t to find these ideas but to recognize them when they show up. 
  6. Get used to rejection, and keep trying. 
  7. When presenting your work, run the extra mile and make it look good. 
  8. When doing your own thing, people may think or say that you are wasting your God-given talent. People will try to make you feel lousy about it. Don’t put too much attention on it. Even if your heart feels ashamed, or if you keep hearing their voices on your head, keep trying. 
  9. Advice from his first editor. John Gould:

    “When you write a story, you’re telling yourself the story”. “When you rewrite, your main job is taking out all the things that are not the story”

    Write with the door closed, rewrite with the door open. Your stuff starts out being just for you, in other words, but then it goes out. Once you know what the story is and get it right. It belongs to anyone who wants to read it. Or criticise it.
  10. Writing is a lonely job. Having someone who believes in you makes a lot of difference.
    Stephen’s wife Tabby never voiced a single doubt.
  11. The most important thing that he learned when writing the book Carrie White was that the writer’s original perception of a character or characters may be as erroneous as the reader’s.

    Running a close second was the realisation that stopping a piece of work just because it’s hard, either emotionally or imaginatively is a bad idea.
  12. The idea that creative endeavour and mind-altering substances are entwined is one of the great pop-intellectual myths of our time.

    Substance abusing writers are just substance abusers. 

    Any claims that the drugs and alcohol are necessary to dull a finer sensibility are just the usual self-serving bullshit.  
  13. You can approach the act of writing with nervousness, excitement, hopefulness, or even despair – the sense that you can never completely put on the page what’s in your mind and heart. You can come to the act with four fists clenched and your eyes narrowed, ready to kick ass and take down names. You can come to it because you want a girl to marry you or because you want to change the world. Come to it any way but lightly. Let me say it again: you must not come lightly to the blank page. 
  14. To write to your best abilities, it behoves you to construct your own toolbox and then build up enough muscle so you can carry it with you. 

    Common tools go on top. The commonest of all, the bread of writing, is vocabulary. 

    Put your vocabulary on the top shelf of your toolbox, and don’t make any conscious effort to improve it. One of the really bad things you can do to your writing is to dress up the vocabulary, looking for long words because you’re maybe a little bit ashamed of your short ones.
  15. Remember that the basic rule of vocabulary is “use the first word that comes to your mind, if it is appropriate and colourful. 
  16. You’ll also want grammar on top shelf of your toolbox. 
  17. Grammar is not just a pain in the ass; it’s the pole you grab to get your thoughts up on their feet and walking. 
  18. Fear is at the root of most bad writing. 
    Good writing is often about letting go of fear and affectation. 
  19. Writing is refined thinking. Writing is seduction. 
  20. You will build a paragraph at a time, constructing these of your vocabulary and your knowledge of grammar and basic style. 
  21. Good writing consists of mastering the fundamentals – vocabulary, grammar, the elements of style.
  22. If you want to be a writer, you must do two things above all others; read a lot and write a lot. 
  23. It’s hard for me (Stephen King) to believe that people who read very little (or not at all in some cases) should presume to write and expect people to like what they have written, but I know it’s true.
  24. By the time you step into your new writing space, you should have settled on a daily writing goal. As with physical exercise, it would be best to set this goal low at first. Also, suggest that you take one day a week off. 
  25. What are you going to write about? And the equally big answer: Anything you damn well want. Anything at all … as long as you tell the truth. 
  26. Write what you like, then imbue it with life and make it unique by blending your own personal knowledge of life, friendship, relationships, sex and work. Especially work. People love to read about work.

    What you need to remember is that there’s a difference between lecturing about what you know and using it to enrich the story. The latter is good. The former is not. 
  27. There is a huge difference between story and plot. Story is honourable and trustworthy; plot is shifty, and best kept under house arrest.
  28. Honesty in storytelling makes up for a great many stylistic faults.
  29. Description is what makes the reader a sensory participant in the story. Good description is a learned skill.

    You can learn only by doing. 
  30. Description begins with visualisation of what it is you want the reader to experience. 
  31. The key to good description begins with clear seeing and ends with clear writing, the kind of writing that employs fresh images and simple vocabulary. 

    Practice the art, always reminding yourself that your job is to say what you see, and then get on with yout story.
  32. Dialogue is a skill best learned by people who enjoy talking and listening to others – particularly listening, picking up the accents, rhythms, dialect and slang of various groups. 
  33. The key to writing good dialogue is honesty. And if you are honest about the words coming out of your characters’ mouth, you’ll find that you’ve let yourself in for a fair amount of criticism.
  34. The best stories always end up being about people rather than the event, which is to say character-driven. Once you get beyond the short story (two to four thousand words, let’s say), the story should always be the boss. 
  35. Good fiction always begins with story and progresses to theme.
  36. About revising your work – if you are a beginner, let me urge you that you take your story through at least two drafts. 
  37. The most glaring errors I find on the re-read have to do with character motivation.

    Underneath, however, I’m always asking myself the Big Questions. The biggest: Is this story coherent? 
  38. Each story should be allowed to unfold at its own pace, and that pace is not always double time. Nevertheless, you need to be aware – if you slow the pace down too much, even the most patient reader is apt to grow restive. 
  39. You need to revise your length. Formula: 2nd Draft = 1st Draft – 10%
  40. Back story is all the stuff that happened before your tale began but which has an impact on the front story. It’s important to get the back story in as quickly as possible, but it’s also important to do it with some grace.

Siddhartha de Hermann Hesse – El libro que me ayudó a salir de la depresión

Hablar de depresión es un tema muy complejo. Se puede abordar de muchos ángulos, pero en esta ocasión voy a hablar de mi experiencia con la depresión y como el libro Siddhartha de Hermann Hesse me ayudó a salir adelante.

Honestamente, durante mi pubertad y veintipocos, siempre pensé que era inmune a la depresión, a sentirme triste por tiempos prolongados de tiempo, al pesimismo crónico (a veces maquillado de “ser realista”) y a pensar en morir; hasta que un dia me di cuenta que ahí estaba hundido, esa era mi forma de ver el mundo 24 horas al dia, 7 dias por semana, y simplemente no me era posible salir del trance.

Todo empezó cuando me vine a vivir a Australia, tenía en aquel entonces 27 años. A pesar de ya haber vivido y estudiado en el extranjero (España) por un par de años, esta vez fue diferente.

Vivir en un país donde el lenguaje y cultura es totalmente diferente a la cultura madre (en mi caso México) causó un choque en mi estado psicológico – lo curioso es que cuando se entra en este estado, muchas veces no sabemos que lo estamos; seguimos por la vida como si nada estuviese pasando. Lo complejo es que la depresión se exponencia poco a poco, dia a dia, hasta el momento en que nos damos cuenta y estamos sumergidos en ese estado mental.

Cuando intentaba salir de esa situación, por recomendación de Alejandro Jodoworsky (por medio de un tweet), decidí leer Siddhartha de Hermann Hesse. Alguien le pidió la recomendación de un libro para dejar de ver la vida tan negativamente (hmmm, pensé).

El libro muestra la vida de un hombre llamado Siddhartha, que emprende su camino hacia su iluminación espiritual, es decir, entender la vida y a sí mismo.

El libro, en términos muy generales, va asi:

Siddhartha venia de una familia de religiosos, su padre era un Brahmin (Padre Hindú) que le inculcó a su hijo la espiritualidad, vivia en una familia que estaba enfocada exclusivamente a eso, aislados de alguna manera de la civilización.

A pesar de que Siddhartha venia de una familia estable, en su adolescencia decidió dejarlo todo y explorar la vida lejos de la teoria, entenderla, vivirla, aprender, y si era posible, encontrase a sí mismo.

Sin posesiones materiales emprende su camino personal, reuncia a vivir con su familia y decide aprender a vivir en la ciudad.
Deja de lado su identidad para reinventarse y poder vivir en una sociedad en donde su rol sería completamente diferente al que jugó toda su vida.

De alguna manera decide emplear las habilidades/herramientas que aprendió como religioso y emplearlas en su nueva fasceta para ser funcional en una nueva sociedad. No se salió de su zona de comfort para ir a buscar refugio en un monasterio, por decir un ejemplo.

Las tres principales habilidades que aprendió con su padre fueron: “Pensar, esperar (perseverancia), ayunar”

Al inicio de su nueva vida, vivió en las calles, analizando su nuevo entorno, haciendo nuevas amistades, tomándolo todo con calma. Vivió en la completa austeridad, ayunando, aprendiendo.

Un dia conoce a Kamala, la mujer mas bella que jamas haya visto, la cual le dice que para poder ganar su afecto era necesario que tuviera recursos económicos.
En ese momento Siddhartha decide vivir una vida con poseciones materiales, vasta en recursos para poder estar junto a Kamala. Esa fue su nueva meta.

Kamala, conecta a Siddhartha con Kamaswami, un hombre de negocios de la ciudad para que lo emplee.  Siddhartha al ser entrevistado mencionaba sus tres habilidades, pedia que se le tratara de igual a igual (con respeto), y ser remunerado justamente.

Inició como ayudante de Kamaswami, sus tres habilidades “Pensar, esperar (perseverancia), ayunar”  le permitieron aprender su nuevo oficio, siempre buscó hacerse tratar a la par con los demás, y no se permitió aceptar ofertas injustas, pues su habilidad, la de ayunar, no le comprometia a aceptar cualquier oferta. Si fuera una persona que necesitara el comer todos los dias, o tener ciertos recursos de forma diaria, tal vez lo llevarian a aceptar ofertas que, aunque injustas y al ser las únicas disponibles lo comprometerían en su toma de decisiones.

La analogía del ayuno me pareció fantástica, ya que de forma figurada la podemos aplicar a nuestra vida.
– ¿Cuántas cosas tenemos en nuestro estilo de vida que comprometen nuestra toma de decisiones?
Hipoteca, tarjeta de crédito, diversión, vestir cierto tipo de ropa, ¿otra?

Hasta aqui hablo del libro, para ahora volver a las enseñanzas que me dejó.

Una de las principales razones que me llevaron a la depresión fue que no podía encontrar un trabajo en el área de estudios (tecnologías de la información); lo ideal para mi era encontrar trabajo en una empresa de desarrollo de software como Adminitrador de Proyectos.

De alguna forma, mi oficio lo tenía arraigado a mi identidad. Si uno no funcionaba, lo otro tampoco.

Por varios motivos tales como: situación de mi visa (estatus migratorio), nivel de inglés, saber como aplicar por trabajo en Australia (los usos y costumbres juegan un rol importante) y niveles de autoestima no me dejaron ver con claridad que todo lo que estaba viviendo era un proceso natural; si perseveraba, pensaba, y llevaba una vida austera todo iba a salir bien.

Al inicio hacía trabajos mal remunerados en áreas que no me interesaban. Me hacian sentir miserable y no me dejaban ver lo bueno; me ayudaban con mi inglés y aprendía de forma acelerada sobre la cultura en la que estaba.

Siddhartha me enseñó a fijar mis objetivos mas claramente y apuntar a mejores salarios. Eso me ayudó bastante.

Aprendí de Siddhartha a tomar las cosas con mas calma, a reflexionar y no tomar las cosas tan a pecho cuando no funcionaban. Si era necesario dejar pasar oportunidades, o algunas no funcionaban, dejarlas pasar es importante para nuestro estado mental y crecimiento.

“Las cosas de la vida no te están pasando a ti, pasan para ti”

Aprender a desprenderse emocionalmente (no estoy diciendo “ignorar”) en justa medida a los acontecimientos que nos pasan en la vida es importante para ver las cosas con mas claridad.

Nuestras actitudes y reacciones hacia las situaciones que estan sucediendo es en gran medida la llave a la felicidad. Pues sin importar en la situacion en te encuentres, siempre tendrás en tus manos el poder de decidir como vas a reaccionar en pensamiento y obra, siempre.

De alguna forma, la actitud de Siddhartha ante la vida; tranquila, juguetona, simple, calculadora, consciente consigo mismo y comprometida me refrescaron mi forma de ver las cosas.

Al poco tiempo de leer el libro mi estatus migratorio se solucionó y me abrió nuevas oportunidades, pude conseguir el trabajo que tanto busqué y todo mejoró muchísimo. En retrospectiva siento que vivia con una benda en los ojos.

El libro no es de superación personal o autoayuda, es simplemente una bella historia de una persona que se busca a sí mismo, incluso lo recomendaría para pasar un buen rato.

Este libro viaja conmigo, lo leo un par de veces por año (es pequeñísimo) como un simple recordatorio.

Viktor Frankl on the power of choosing our attitudes.

We who lived in concentration camps can remember the men who walked through the huts comforting others, giving away their last piece of bread. They may have been few in number, but they offer sufficient proof that everything can be taken from a man but one thing: the last of the human freedoms — to choose one’s attitude in any given set of circumstances, to choose one’s own way

— Viktor Frankl

Steve Jobs: La Biografía Exclusiva.

Hace unos dias terminé de leer  Steve Jobs: La Biografía Exclusiva, con su permiso (y petición), Walter Isaacson escribió su biografía, tuvo acceso a personas que fueron parte importante durante su vida, con el fin de ser entrevistadas y darle así un toque personal, verídico y como su nombre lo dice, exclusivo.

En el libro se encuentran entrevistas a amigos de infancia, familiares, competencia y personas involucradas hasta sus últimos dias. Por ejemplo, se encuentran historias de Steve Wozniak (c0-fundador de Apple), Bill Clinton, Obama, Bill Gates, Michael Eisner (Disney), Bob Iger (Disney), Jeffrey Katzenberg (Disney), Joan Baez, Bono , Bob Dylan, Yoko Ono, Larry Ellison (Oracle), Larry Page (Google), Eric Schmidt (Google) y muchos personajes más. Como Jobs en una entrevista lo dijo, la idea de él no era que se escribiese una biografía totalmente simpática a su favor y su deseo nunca fué leerla porque sabría que era muy probable que no le gustase lo que iba a estar escrito en ella. Como es de esperarse, el autor se ha centrado bastante en sus virtudes, pero también ha dedicado buena parte del libro describiendo su lado no tan brillante, sus formas de actuar y pensar que no eran totalmente entendidas y llenas de antipatía para los demas, dando así un buen balance en la lectura.

Walter Isaacson ha escrito una biografía bastante elocuente de leer, como lo he dicho antes, las Biografías como genero literario es uno de mis favoritos y ésta es una recomendada. Me parece que aparte del personaje, el libro es una guía perfecta sobre emprendedurismo, se habla sobre las actitudes, aptitudes y estrategias utilizadas para poner en ejecución las ideas detrás de los productos y empresas iniciadas por Jobs. De la misma manera se describen los escenarios presentes antes de tomar las decisiones, y a menos de que no hayas estado perdido en una isla desierta por los últimos años, podrás recordar o haber leido como eran las cosas antes de los productos lanzados por las empresas como Apple, Pixar y NeXT, qué riesgos se tomaron y la razón por las cuales fueron tomadas como la historia lo dice. Mediante se va avanzando la lectura se empieza a entender la ideología y formas de acción para lograr que las cosas alcanzaran a tener los éxitos que todos conocemos (y fracasos también), de como no era necesario ser el primero en llegar a un mercado o nicho, sino que al entrar habia que hacerlo mejor y revolucionarlo. Desde computadoras, supercomputadoras, peliculas de animación, reproductores de música, venta de música por internet, hasta telefonía móvil, tablets, tiendas de venta al por menor (Apple Stores) y demás temas.

Jobs como personaje me parece que, mas que un gran inventor como muchos se han empeñado en llamarle fué un gran visionario, y éxito se basó en ser capaz de reunir talento  (y mantenerlo unido), o como él los llamaba: grupos de personas A, capaces de trabajar enfocados en una idea y crear productos insanamente grandiosos.

Parte de su ideología se basó en:

  • Obsesión por el detalle y diseño. No se puede llegar a ser excelso en algo si no hay obsesión por ello. Pensar dia y noche en lo mismo, mejorarlo, ponerlo en práctica. Toda persona con éxito siente obsesión por algo y eso está claro en su mente. Parte de la genialidad está allí, ser bueno en lo que haces y estar enfocado.
  • Realidad distorsionada (todo es posible). Jobs motivaba a sus empleados aunque a veces fuera de forma tirana haciendoles creer que lo que pedia era posible, inclusive tenía peticiones hacia su equipo de trabajo que decia haberlas visto antes en alguna demostración o en algún otro producto aunque no fuera totalmente cierto. Los ingenieros trabajaban de manera incanzable hasta lograr los objetivos al punto de impresionarse a ellos mismos (según sus palabras) al ver los resultados.
  • Este mundo lo que necesita son orquestadores (el mundo está lleno de talento) que muevan y hagan creer a los demas que todo es posible.
  • Trabajo en equipo. Tener ideas es importante, la ejecución es en la misma medida igual de importante. Encontrar el talento, trabajar en equipo y ejecutarlo en tiempo fue lo mas importante.

“Part of my responsibility is to be a yardstick of quality. Some people aren’t used to an environment where excellence is expected”

Traducido al español sería mas o menos así.

“Parte de mi trabajo es tener un criterio de calidad. Algunas personas no estan acostumbradas a un ambiente en donde la excelencia es lo que se espera”

Durante la lectura se habla a detalle sobre sus productos totalmente cerrados en un ecosistema, integrando hardware y software, su ideología respecto al tema, su contratésis hacia el Open Source lo cual me parece bastante inspirador y valiente. Sus creaciones las veía como una obra de arte que no deseaba que alguien las modificara. Se llegó a decir que dejar que el usuario modificara sus creaciones era como si Dylan dejara que sus fans cambiara las letras de sus canciones, o dejar a las personas dar pinceladas a una obra de Picasso. Jobs siempre estuvo convencido de que el usuario no siempre tiene la razón, y el usuario no sabe lo que quiere hasta que se lo pones frente a él. Siempre le gustó vivir en la intersección entre las humanidades y la tecnología y eso se notaba en sus productos.

Como toda biografía se habla mucho de su persona, la forma en como fué creando su creterio, formas de ver la vida, sus héroes, sus libros preferidos, etc. pero de eso no voy a hablar en esta publicación que Walter Isaac lo hace muy bien.

Amado y odiado por muchos, a mi siempre me pareció un tipo bastante loco, creativo, testarudo y muy capaz. Su fuente de inspiración y espiritualidad era algo que no conocia y me ha parecido trascendental, como él dijo: es muy posible que la muerte sea el mejor invento de la vida, tu tiempo es limitado, no te dejes atrapar por el dogma, no dejes que el ruido de las opiniones de los demás silencien tu voz interior, y lo mas importante, ten el valor de seguir tu propio corazón e intuición. The Journey is the Reward …. Stay hungry, stay foolish.

Finalmente, les dejo con una de sus canciones favoritas y que iba de acuerdo a su forma de ver la vida.

Bob Dylan: The Times They Are a-Changin’. 

Live at Philharmonic Hall, NYC on October 31, 1964

Aldous Huxley on the importance of music.

From pure sensation to the intuition of beauty, from pleasure and pain to love and the mystical ecstasy and death — all the things that are fundamental, all the things that, to the human spirit, are most profoundly significant, can only be experienced, not expressed. The rest is always and everywhere silence. After silence that which comes nearest to expressing the inexpressible is music.

— Aldous Huxley

Marcus Aurelius on compassion and empathy.

When you wake up in the morning, tell yourself: The people I deal with today will be meddling, ungrateful, arrogant, dishonest, jealous, and surly. They are like this because they can’t tell good from evil. But I have seen the beauty of good, and the ugliness of evil, and have recognized that the wrongdoer has a nature related to my own — not of the same blood or birth, but of the same mind, and possessing a share of the divine. And so none of them can hurt me. No one can implicate me in ugliness. Nor can I feel angry at my relative, or hate him. We were born to work together like feet, hands, and eyes, like the two rows of teeth, upper and lower. To obstruct each other is unnatural. To feel anger at someone, to turn your back on him: these are obstructions.
  — Macus Aurelius (book Meditations)

Benjamin Franklin: An American Life

Benjamin Franklin: An American Life A very well documented chronicle.

Before reading this book, I decided to read Franklin’s autobiography, and although it is beautifully written with a lot of details, I discovered all the gaps and reasoning behind his ideas after reading Benjamin Franklin: An American Life by Walter Isaacson.

I was inspired by the way Franklin created and guided his life. Challenging the status quo and designing his own way of living.

I believe it was a gift to humanity that he was an enthusiastic writer and documented his life.

Below are some of the ideas that caught my imagination from this book:

About God.

I believe He is pleased and delights in the happiness of those He has created; and since without virtue man can have no happiness in this world, I firmly believe He delights to see me virtuous

Franklin’s study of nature, he said, convinced him that God created the universe and was infinitely wise, good and powerful. He then explored four possibilities:

  1. God predetermined and predestined everything that happens, eliminating all possibility of free will.
  2. He left things to proceed according to natural laws and the free will of His creatures, and never interferes,
  3. He predestined some things and left some things to free will, but still never interferes.
  4. He sometimes interferes by His particular providence and sets aside the effects which would otherwise have been produced by any of the above causes.

Franklin ended up settling on the fourth option.

The Moral Perfection Project

The following list describes the twelve virtues Franklin thought desirable and wrote a short definition.

This is so interesting since he elaborates on concepts that, without mindfulness, we wouldn’t think about them; they would just be part of our lives, inherited from our family, culture, etc.  – Instead, Franklin decides to define them and try to live his life accordingly.

Temperance: Eat not to dullness; drink not to elevation.

Silence: Speak not but what may benefit others or yourself; avoid trifling conversation.

Order: Let all your things have their places; let each part of your business have its time.

Resolution: Resolve to perform what you ought; perform without fail what you resolve.

Frugality: Make no expense but do good to others or yourself; (i.e waste nothing).

Industry: Lose no time; be always employed in something useful; cut off all unnecessary actions.

Sincerity: Use no hurtful deceit; think innocently and justly, and, if you speak, speak accordingly.

Justice: Wrong none by doing injuries, or omitting the benefits that are your duty.

Moderation: Avoid extremes; forbear resenting injuries so much as you think they deserve.

Cleanliness: Tolerate no uncleanliness in body, clothes, or habitation.

Tranquility: Be not disturbed at trifles, or at accidents common or unavoidable.

Chastity: Rarely use venery but for health or offspring, never to dullness, weakness, or the injury of your own or another’s peace or reputation.

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